29 januari 2021

2021-01-29: De Cochin-joden – de oudste Indiase gemeenschap van Israël - Meet the Cochin Jews – Israel’s oldest Indian community

Vrouwen uit de joodse gemeenschap in Cochin treden op tijdens een cultureel evenement aan de Bar-Ilan Universiteit. Foto door Victor Yitzhak, Cochin Jewish Heritage Centre via ISRAEL21C

Nederlands - English

NEDERLANDS:

Hoe je het ook bekijkt, de joodse gemeenschap van Cochin is een oude gemeenschap. Als je vertrouwt op traditionele kennis, kunnen de joden van de stad Cochin in het zuidwesten van India hun wortels daar helemaal terugvoeren tot de tijd van de Bijbelse koning Salomo.

Door: Israel21c - Naama Barak

Als je liever op archeologische vondsten vertrouwd, dan zouden koperen tabletten uit de 10e eeuw met daarop de rechten die door een lokale koning aan de gemeenschap zijn gegeven, je het bewijs geven.

Maar ondanks deze oude wortels zijn er nog maar acht Cochin-joden in de zuidwestelijke Indiase staat Kerala. De rest, nu ongeveer 8.000 in aantal, woont hier in Israël, aldus ISRAEL21C.

“De immigratie naar Israël begon op het moment dat de staat Israël werd uitgeroepen. De joden begonnen zich onmiddellijk voor te bereiden ”, legt Mira Elia van het Cochin Jewish Heritage Centre uit. “Hun hele doel was om naar Israël te emigreren en dat was hun doel.”

Een historische foto waarop Joodse gemeenschapsleiders een ontmoeting hebben met een afgezant uit Israël in Ernakulam, India. Foto met dank aan het Cochin Jewish Heritage Centre / via ISRAEL21C


Voordat de joodse gemeenschap in Israël arriveerde, had ze een rijk erfgoed en unieke tradities.

“De joden woonden in twee steden en drie dorpen in het zuidwesten van India en werkten vooral in de handel”, zegt Elia.

Eerder eeuwen zag de Cochin joden zich bezighouden met de internationale handel, maar door de 20 ste eeuw commerce was veel meer lokale en omvatte zowel de handel en werken op een drukpers en een soda fabriek.

In alle gevallen werkten leden van de gemeenschap onafhankelijk van de rest van de bevolking om hen in staat te stellen zich te houden aan regels met betrekking tot Sjabbat en de feestdagen. Ze woonden ook heel dicht bij de synagoge.

“De gemeenschap was erg vroom”, zegt Elia. “Tot de aankomst in Israël was het erg religieus en dat heeft het bewaard.”

En toch waren de relaties met de rest van de multiculturele gemeenschappen in het gebied positief, merkt ze op.

Het interieur van de synagoge in Moshav Nevatim is afkomstig uit de synagoge in Ernakulam in India. Foto door Mira Elia / Cochin Joods Erfgoedcentrum / via ISRAEL21C


“Je moet niet vergeten dat we in Cochin zijn, in een enorm India, waar tolerantie en geduld centraal staan”, zegt ze. “Er was respect voor elkaar.”

Een ander element dat de gemeenschap kenmerkte en dat sterk verband hield met de bekendheid van de handel, was de status van vrouwen.

“Er was veel respect voor vrouwen. Vrouwen stonden centraal ”, merkt Elia op. “De vrouw, de moeder, was degene die thuis bleef om het huis te beheren en voor de kinderen en hun opleiding te zorgen. Het resultaat was dat hun status heel erg hoog was. “

De man was afhankelijk van zijn vrouw om het geld dat hij naar huis stuurde, te beheren. “Ze was verantwoordelijk om de fondsen op een adequate manier te sparen en te organiseren, zodat kinderen onderwijs konden volgen.”

Hervestiging in Israël

Deze doorzetterende houding, zegt Elia, kenmerkte ook de gemeenschap zoals die zich in Israël vestigde.

In 1949 reisden de eerste leden van de gemeenschap die immigreerden drie dagen per trein om Bombay – het huidige Mumbai – te bereiken, waar ze vele maanden wachtten om een vlucht naar het Heilige Land te halen.

In 1953 arriveerde de overgrote meerderheid van de gemeenschap – zo’n 2800 mensen – in het land en ging wonen in plattelandsgemeenschappen, of moshavim, evenals in enkele stedelijke buurten.

Elia woont in Nevatim, een moshav in de Negev-woestijn waar veel leden van de gemeenschap wonen. Het is ook waar ze het Cochin Jewish Heritage Centre runt, dat bezoekers verwelkomt om meer te weten te komen over en te genieten van verschillende aspecten van de gemeenschap.

Het centrum is momenteel gesloten vanwege Covid-19, maar biedt regelmatig tentoonstellingen over de kleding van de gemeenschap, huwelijkstradities en het leven in Kerala. Onlangs heeft het ook online lezingen in het Engels gegeven voor seniorencentra in Israël en staat het open voor meer van dit soort.

In tijden zonder pandemie kunnen bezoekers meer te weten komen over het dagelijkse leven van de joodse gemeenschap in Cochin zoals het was in India. Foto door Mira Elia, Cochin Joods Erfgoedcentrum / via ISRAEL21C


Elia zegt dat, in tegenstelling tot de moeilijkheden die andere gemeenschappen die naar Israël emigreerden, ondervonden, de Joodse Cochin-gemeenschap een relatief vlotte landing kende, ook al hadden ze een weelderige omgeving verlaten voor een dorre woestijnatmosfeer.

“Ze kwamen uit een prachtig, groen en tropisch land, maar ze wilden zich vestigen op een plek waar ze konden werken en de staat konden vestigen”, zegt Elia.

Wat ook hielp, merkt ze op, is de nabijheid van de moshav tot Beersheva, de stad van Abraham.

Een toast op de seniorenclub in Moshav Nevatim in het zuiden van Israël. Foto door Mira Elia / Cochin Joods Erfgoedcentrum / via ISRAEL21C


Tegenwoordig telt de Cochin-gemeenschap in Israël zo’n 8.000 mensen – de 2.800 mensen die immigreerden en hun daaropvolgende gezinnen. Maar toen de jongere generatie van de gemeenschap begon te trouwen met Israëli’s van andere afkomst, veranderden de tradities.

“De gemeenschap is erg gevarieerd”, merkt Elia op. ‘Als je een 80-plus-jarige vraagt of dit de manier is waarop de dingen in Cochin werden gedaan, dan zouden ze glimlachen. Omdat het er verre van is. We zijn in deze realiteit opgegroeid, we kunnen de veranderingen zien, maar de gemeenschap is nog steeds belangrijk. “

Voor meer informatie over het Cochin Joods Erfgoedcentrum kunt u contact opnemen met Mira Elia via cochin1152@gmail.com .




***************************

ENGLISH:

Women from the Cochin Jewish community perform on stage during a culture event at Bar-Ilan University. Photo by Victor Yitzhak, Cochin Jewish Heritage Center

Recent attention has focused on the Bnei Menashe Indians who just arrived in Israel, but there’s an older Indian community that’s been here since the country was founded. Whatever way you look at it, the Jewish community of Cochin is an ancient one. If you rely on traditional lore, the Jews of the city of Cochin in southwestern India can trace their roots there all the way back to the times of the biblical King Solomon.

UNCOVER ISRAEL - Get the ISRAEL21c
Weekly Edition free by email
By: Israel21c - Naama BarakSign Up Now!

If you’d rather go with archeological finds, then 10th century copper tablets detailing the rights given to the community by a local king should do the trick.

Yet despite these ancient roots, only eight Cochin Jews remain in the southwestern Indian state of Kerala. The rest, now numbering around 8,000, reside here in Israel.

“Immigration to Israel began the moment the state was declared. The Jews immediately began getting ready,” explains Mira Elia of the Cochin Jewish Heritage Center. “Their whole purpose was to immigrate to Israel and that was their goal.”

A historic photograph showing Jewish community leaders meeting with an emissary from Israel in Ernakulam, India. Photo courtesy of the Cochin Jewish Heritage Center

Before arriving in Israel, the Jewish community there had a rich heritage and unique traditions.

“The Jews resided in two cities and three villages in southwestern India and mostly worked in trade,” Elia says.

Earlier centuries saw the Cochin Jews engage in international trade, but by the 20th century commerce was far more local and included both trade and work at a printing press and a soda factory.

In all cases, members of the community used to work independently from the rest of the population to enable them to adhere to rules pertaining to Shabbat and the holidays. They also used to live in great proximity to the synagogue.

“The community was very devout,” Elia says. “Until the arrival in Israel it was very religious and that is what preserved it.”

And yet, relations with the rest of the multicultural communities of the area were positive, she notes.

The interiors of the synagogue at Moshav Nevatim are from the synagogue in Ernakulam in India. Photo by Mira Elia/Cochin Jewish Heritage Center

“You must remember that we’re in Cochin, in a huge India, where tolerance and patience is what it’s all about,” she says. “There was respect for one another.”

Another element that characterized the community, and which was very much linked to the prominence of trade, was the status of women.

“There was great respect for women. Women had center stage,” Elia notes. “The woman, the mother, was the one who stayed at home to manage the home and take care of the children and their education. The result was that their status was very, very high.”

The husband depended on his wife to manage the money he sent home. “She was responsible to both save and organize the funds in an adequate way for children to receive their education.”

Resettling in Israel

This go-getting attitude, Elia says, also characterized the community as it settled in Israel.

Back in 1949, the first members of the community to immigrate traveled via train for three days to reach Bombay – present-day Mumbai – where they waited for many months to catch a flight to the Holy Land.

By 1953, the great majority of the community – some 2,800 people – arrived in the country and went to live in rural communities, or moshavim, as well as in a few urban neighborhoods.

Elia resides in Nevatim, a moshav in the Negev Desert that’s home to many members of the community. It’s also where she operates the Cochin Jewish Heritage Center that welcomes visitors to learn more about and enjoy different aspects of the community.

The center is currently shuttered because of Covid-19, but in regular times it offers exhibitions on the community’s dress, wedding traditions and life back in Kerala. Recently, it has also conducted online lectures in English for senior citizen centers in Israel and is open to more of the sort.

In pandemic-free times, visitors can learn more about the daily life of the Cochin Jewish community as it was in India. Photo by Mira Elia, Cochin Jewish Heritage Center

Elia says that unlike the difficulties experienced by other communities that immigrated to Israel, the Jewish Cochin community had a relatively smooth landing, even though they had left lush surroundings for a more arid desert atmosphere.

“They arrived from a beautiful, green and tropic land, but they wanted to settle in a place where they could work and establish the state,” Elia says.

What also helped, she notes, is the moshav’s proximity to Beersheva, the city of Abraham.

A toast at the senior citizen club in Moshav Nevatim in southern Israel. Photo by Mira Elia/Cochin Jewish Heritage Center

Nowadays, the Cochin community in Israel numbers some 8,000 people – the 2,800 people who immigrated and their subsequent families. But as the younger generation of the community began marrying Israelis of other origins, traditions changed.

“The community is very varied,” Elia notes. “If you ask an 80-plus-year-old whether this is how things were done in Cochin, then they’d smile. Because it’s far from it. We grew up into this reality, we can see the changes, but the community is still important.”

For more information on the Cochin Jewish Heritage Center, contact Mira Elia at cochin1152@gmail.com.

If you would like to read about the Bnei Menashe Indians, click here.