23 maart 2021

2021-03-23: Nepnieuws is ongezond en gevaarlijk - Fake news is unhealthy and dangerous

Een campagnevoerder van een politieke pressiegroep draagt een masker van Facebook-oprichter en CEO Mark Zuckerberg in Londen in november 2018. 
(foto met dank: TOBY MELVILLE / REUTERS)

Nederlands + English

NEDERLANDS:

Mijn woord: nepnieuws is niet nieuw, maar het is nog nooit zo eenvoudig geweest om te verspreiden.

Door: The Jerusalem Post -  LIAT COLLINS   

'Ik hou er niet van om geruchten door te geven, ik weet gewoon niet wat ik er anders mee moet', grapte een vriend van me ooit. Dat waren de dagen dat geruchten lokaal werden verspreid in een anonieme geruchtenmolen. Nu hebben ze een wereldwijd bereik, dankzij social media. En er is een reden waarom het woord 'viraal', zo positief in cyberspace, zo negatief is als je het nader bekijkt.

Een paar weken geleden wilde ik een column gaan schrijven over nepnieuws , maar het leven van alle dag kwam ertussen: de enorme olieramp die de kustlijn van Israël met dikke, zwarte teer bedekte, had voorrang. Desalniettemin was ik erin geïnteresseerd om een nepimago te ontdekken dat al zo lang bestaat dat het een geaccepteerd icoon is geworden, ondanks zijn onwaarachtige oorsprong. 

De foto van het zwartgeblakerde lichaam van een zeeschildpad op een Israëlisch strand legde de essentie vast van de recente ecologische ramp. Het deed me denken aan het beeld van de met olie doordrenkte aalscholver in Koeweit die het symbool werd van de Golfoorlog van 1991 en Saddams controle over de olieterminals. Binnen enkele dagen werd de eerste afbeelding vergezeld door een zwerm soortgelijke afbeeldingen. 

Pas nu, veertig jaar later, kwam ik erachter dat dit meer over gevleugelde leugens ging dan over gevleugelde waarheid. Volgens een rapport van het European Journalism Observatory waren die beelden op een ander moment in een ander land geschoten, wat getuigde van een ander geval van vervuiling. Ornithologen merkten ook op dat er in januari geen aalscholvers in de Golf waren, ze komen pas in het voorjaar aan. "Een verslaggever gaf toe andere scènes van 'zwarte aalscholvers' te hebben geschoten met dieren die uit een dierentuin waren gehaald en ad hoc met olie doordrenkt waren", een dubbele misdaad, naar mijn mening .

Nep nieuws is niet nieuw. In een recent interview met Kalman Liebskind en Asaf Liberman van Reshet Bet, suggereerde politiek strateeg Moshe Klughaft dat de Bijbelse zonde van de spionnen kan worden beschouwd als het eerste geval van nepnieuws. Hij wees op Rashi's commentaar op Numeri 13:27, dat de spionnen begonnen met te zeggen dat het een land was overvloeiende van melk en honing, omdat elke leugen die in het begin geen waarheid bevat, niet zou zijn geloofd.

Klughaft's kijk op de ‘nep’ erin was fascinerend. Zoals hij op de ochtendradioshow opmerkte, is het onderwerp altijd relevant, maar de combinatie van verkiezingen en de coronapandemie heeft het bijzonder relevant gemaakt. Hij begon met een eenvoudige definitie: "Nepnieuws is een leugen die doet alsof het echt nieuws is, met de opzettelijke bedoeling om het publiek te misleiden." 

De term nam een vlucht tijdens de Amerikaanse presidentsverkiezingen van Hillary Clinton en Donald Trump in 2016. En de sky is the limit, zelfs voor de Flat Earth Society. Misschien wel de bekendste verspreiders van nepnieuws van vandaag zijn leden van QAnon, die beschuldigingen verspreiden van een geheim netwerk van pedofielen, waaronder Angela Merkel en Clinton. Een andere bewering is dat maskers een hulpmiddel zijn om kinderhandelaars te helpen. Er is niets grappigs aan zulke eigenaardige beweringen. De nepverhalen over de pedofielenkring van Clinton resulteerden in een schietpartij in een pizzeria die het centrum zou zijn in de wereldhandel van ontvoerde kinderen.

Verhalen over rituele kindermoord zijn een dodelijke vorm van nepnieuws. Denk aan Muhammad al-Dura, waarschijnlijk de bekendste Palestijnse kindmartelaar. De hele wereld herinnert zich hoe hij in september 2000 door geweervuur werd gedood en olie op het vuur was voor de ontluikende Tweede Intifada. Wat het grootste deel van de wereld niet weet of er niet om geeft, is dat uit een IDF-onderzoek bleek dat de 12-jarige alleen neergeschoten kon zijn door Palestijns geweervuur.

Nepnieuws over coronavaccinaties kost ook levens. Het verspreiden van verkeerde informatie helpt de verspreiding van het virus. Terwijl ‘anti-vaccers’ hun bezorgdheid uiten dat grote farmaceutische bedrijven de vaccins promoten voor hun eigen winst, merkte Klughaft op dat de prikkel van de verspreiders van nepnieuws moet worden onderzocht. Nepnieuws is big business. 

Hij nam nota van het merkwaardige geval van het dorp Veles in Macedonië, dat tijdens de Amerikaanse presidentiële campagne van 2016 een imperium van nepnieuws werd. Inwoners van Veles hadden geen enkel politiek belang bij de Amerikaanse presidentsverkiezingen, maar ze hadden een gevestigd zakelijk belang bij het creëren van nepnieuws. De nepnieuwssites die door mensen in Veles werden gebouwd en beheerd, waren zeer winstgevend. Het geld kwam niet van kandidaten of hun achterban, maar van advertenties. Zoals het in de social media gaat, hoe gekker de leugens en nepnieuws, hoe meer verkeer ze genereerden en hoe meer geld er binnenkwam via advertenties op de sites. 

In 2019 probeerden Facebook en Twitter onder druk om nepnieuwsaccounts aan te pakken door onder meer méér transparantie te eisen, waardoor het moeilijk werd om nieuwssites te maken of politieke advertenties te kopen zonder informatie over wie ze financierde. Het is echter de vraag of ze niet te ver zijn gegaan. Toen verschillende sociale-mediaplatforms in januari de accounts van Trump definitief opzegden, was ik een van degenen die zich zorgen maakten over wie de onderzoekers mag onderzoeken en wie het laatste woord heeft om te bepalen wat waar en onwaar en acceptabel is, of niet.

Nepnieuws leidt een eigen leven, en zal altijd een manier vinden om dat eigen leven te leven. Terwijl Facebook en andere platforms hun regels verscherpen, hebben kanalen zoals Telegram, die niet onder toezicht staan, het overgenomen. Als een item eenmaal viraal is gegaan op het ene platform, wordt het onvermijdelijk gedeeld op een andere.

In de aanloop naar de verkiezingen van volgende week in Israël zijn er zowel links als rechts claims ingediend voor het gebruik van bots (webrobots) en nepaccounts die zijn gemaakt om de resultaten te beïnvloeden. Een van de risico's is dat nepnieuws dat op de verkiezingsdag wordt verspreid, de opkomst van de kiezers kan beïnvloeden. Een gerucht dat bijvoorbeeld een COVID-positieve kiezer in een stembureau werd gezien, zou mensen ervan kunnen weerhouden daar te gaan stemmen.

Etay Maor, Hoofd beveiligingsstrategie bij het in Tel Aviv gevestigde cyberbeveiligingsbedrijf Cato Networks, zei deze week tegen Zev Stub van The Jerusalem Post dat het grootste risico van inmenging in de verkiezingen vanuit het buitenland te wijten is aan desinformatiecampagnes door kwaadwillende mensen.

"Deze mensen willen het hele systeem ondermijnen door mensen ervan te overtuigen dat het niet werkt", zei hij. "Ze willen dat je denkt dat het niet uitmaakt of je stemt."

Hij zei tegen Stub: “Wantrouwen creëren is eigenlijk het doel van deze mensen, niet alleen het middel. In de VS hebben we gezien hoe dezelfde persoon sommige mensen uitnodigde voor een Black Lives Matter-protest en anderen voor een protest tegen geboorteregeling op dezelfde avond. "

En "deepfake" -technologie stelt vijandige personen in staat levensechte video's te maken van politici en beïnvloeders die iets lijken te zeggen dat ze in feite niet zeiden, merkte Maor op.

Klughaft wees op een over het hoofd gezien gevaar van nepnieuws: het zou goede mensen ervan kunnen weerhouden de politiek en het openbare leven in te gaan. Als elk klein incident uit het verleden zou kunnen worden omgezet in een groot verhaal, zullen mensen er de voorkeur aan geven om uit de openbare ruimte te blijven.

Op niet-politiek gebied is er een psychologische oorlogsvoering gaande waarvan nepnieuws een onderdeel is. De IDF heeft zijn legendarische "Rav-Seren Shmuati" "Maj. Rumor, ”de figuur die de schuld krijgt voor het verspreiden van valse verhalen sneller dan een bosbrand. De vlammen kunnen gemakkelijk worden aangewakkerd.

Het is nog nooit zo eenvoudig geweest om nepnieuws te creëren en te verspreiden. Het controleren van de waarheidsgetrouwheid van een item is helaas niet zo eenvoudig, ondanks de sociale mediasites die zich bezighouden met het opsporen van spam. Het is normaal om meer opgewonden te raken door het sensationele dan het alledaagse, vooral als het verhaal past bij de bestaande overtuigingen van een persoon. Mogelijk komt het neer op dat cliché dat als iets te mooi klinkt om waar te zijn, het waarschijnlijk niet waar is. Omgekeerd, als het te erg klinkt om waar te zijn, controleer dan opnieuw wie het zegt, waar en waarom. 

Het duurt langer om een vals verhaal te ontdekken dan om een gerucht te verspreiden, maar het geeft meer voldoening. Hoewel je mijn woord niet hoeft te geloven.



*****************************
ENGLISH:  

 A campaigner from a political pressure group wears a mask of Facebook founder and CEO Mark Zuckerberg in London in November 2018.
(photo credit: TOBY MELVILLE/REUTERS)

My Word: Fake news is not new, but it has never been easier to disseminate.

By: The Jerusalem Post -  LIAT COLLINS 

‘I don’t like passing on rumors, I just don’t know what else to do with them,” a friend of mine once quipped. Those were the days when rumors were churned out locally in an anonymous rumor mill. Now they have a global reach, courtesy of social media. And there’s a reason the word “viral” – so positive in cyberspace – is so negative when you come down to earth.

I started looking into writing a column on fake news a few weeks ago, but real life got in the way: The huge oil spill which covered Israel’s coastline in thick, black tar took precedence. Nonetheless, I was interested to discover a fake image that has been around so long that it has become an accepted icon, despite its untruthful origins. 

The photo of the blackened body of a marine turtle on an Israeli beach captured the essence of the recent ecological disaster. It reminded me of the image of the oil-soaked cormorant in Kuwait that turned into the symbol of the 1991 Gulf War and Saddam’s control of the oil terminals. Within days, the first image was joined by a flock of similar pictures. 

Only now, 40 years later, did I find out that this was more about winged lies than winged truth. According to a European Journalism Observatory Report, those images had been shot in another country at another time, testimony to a different case of pollution. Ornithologists observed that there were no cormorants in the Gulf in January, they arrive only in spring. “A reporter admitted having shot other scenes of ‘black cormorants’ with animals taken from a zoo and soaked ad hoc with oil”  – a double crime, in my opinion .

Fake news is not new. In a recent interview with Reshet Bet’s Kalman Liebskind and Asaf Liberman, political strategist Moshe Klughaft suggested that the biblical sin of the spies could be considered as the first case of fake news. He pointed out Rashi’s commentary on Numbers 13:27 – that the spies had started out by saying that it’s a land flowing with milk and honey because any lie that does not contain a truth at the beginning would not have been believed.

Klughaft’s take on the fake was fascinating. As he noted on the morning radio show, the topic is always relevant but the combination of elections and the corona pandemic has made it particularly pertinent.

He started out with a simple definition: “Fake news is a lie pretending to be genuine news, with the deliberate intent of misleading the public.” 

The term took off with the US presidential election race of Hillary Clinton and Donald Trump in 2016. And the sky’s the limit – even for the Flat Earth Society. Perhaps the best known spreaders of fake news today are members of QAnon, who spread allegations of a secret network of pedophiles, including Angela Merkel and Clinton. Another claim is that masks are a tool to help child traffickers. There’s nothing funny in such peculiar claims. The fake stories about Clinton’s pedophile ring resulted in a shooting attack at a pizza parlor that was supposed to be the center in the global trade of kidnapped children.

Blood libels are a lethal form of fake news. Think of Muhammad al-Dura, probably the best-known Palestinian child martyr. The whole world remembers how he was killed by gunfire in September 2000, adding fuel to the nascent Second Intifada. What most of the world doesn’t know or care about is that an IDF investigation found that the 12-year-old could only have been shot by Palestinian gunfire.

Fake news about corona vaccinations also costs lives. Spreading misinformation helps the spread of the virus. While anti-vaxxers voice concerns that big pharmaceutical companies are promoting the vaccines for their own profit, Klughaft noted that the incentive of the spreaders of fake news must be examined. Fake news is big business. 

He noted the curious case of the village of Veles in Macedonia which became an empire of fake news in the 2016 US presidential campaign. Residents of Veles had no political interest whatsoever in the US presidential elections but they had a vested business interest in creating fake news. The fake news sites built and run by people in Veles were very profitable. The money didn’t come from candidates or their supporters but from advertising. In true social media form, the crazier the lies and fake news, the more traffic they generated and the more money came in from ads on the sites. 

In 2019, following pressure, Facebook and Twitter tried to tackle fake news accounts by, among other steps, demanding greater transparency that made it hard to create news sites or buy political ads without information on who was funding them. There is, however, a question whether they haven’t gone too far. When several social media platforms in January permanently canceled Trump’s accounts, I was among those who voiced concerns about who gets to vet the vetters and who has the final word in determining what is true and false and acceptable, or not.

Fake news has a life of its own – and will always find a way to live it. As Facebook and other platforms tightened their rules, channels such as Telegram, which are unsupervised, have taken over. Once an item has become viral on one platform it inevitably is shared on others.

Ahead of next week’s elections in Israel, there have been claims from both Left and Right of the use of bots (web robots) and fake accounts that have been created to influence the results. Among the risks are that fake news spread on election day could affect voter turnout. For example, a rumor that a COVID-positive voter was seen at a polling station could deter people from going to vote there.

Speaking to The Jerusalem Post’s Zev Stub this week, Etay Maor, senior director of security strategy at Tel Aviv-based cybersecurity firm Cato Networks, said the biggest risk of election interference from overseas is from misinformation campaigns by malicious actors.

“These people want to undermine the entire system by convincing people that it doesn’t work,” he said. “They want you to think it doesn’t matter if you vote.”

He told Stub, “Creating distrust is actually the goal of these actors, not just the means. In the US, we have watched the same actor invite some people to a Black Lives Matter protest and others to a planned parenthood protest on the same night.”

And “deepfake” technology allows hostile actors to create lifelike videos of politicians and influencers who appear to be saying something which in fact they did not say, Maor noted.

Klughaft pointed out an overlooked danger of fake news: It could deter good people from entering politics and public life. If every tiny incident from the past could be turned into a major story, people will prefer to steer clear of the public sphere.

In the non-political field, fake news has been mobilized in psychological warfare. The IDF has its legendary “Rav-Seren Shmuati” “Maj. Rumor,” the figure who is blamed for spreading false stories quicker than wildfire. The flames can easily be fanned.

It has never been easier to create and disseminate fake news. Checking the veracity of an item, unfortunately, is not as easy, despite the social media sites dedicated to sniffing out spam. It’s natural to be more excited by the sensational than the mundane, especially if the story fits with a person’s existing beliefs. Possibly it boils down to that cliché that if something sounds too good to be true, it probably isn’t true. Conversely, if it sounds too bad to be true, check again who’s saying it, where and why. 

It takes longer to uncover a false story than to spread a rumor, but it’s more satisfying. Although you don’t have to take my word for it.