22 april 2021

2021-04-22: Bewoners Noord-Israël kijken angstvallig naar de grens met Libanon - Residents of northern Israel anxiously watching the border with Lebanon.

Een Israëlische soldaat staat in een Hezbollah-tunnel die van Libanon naar Israël kruist, aan de grens tussen Israël en Libanon in Noord-Israël, op 29 mei 2019. Foto: Basel Awidat/Flash90

Nederlands + English

NEDERLANDS:

'Op een kruitvat zitten': Bewoners Noord-Israël kijken angstvallig naar de grens met Libanon, jaren na ontdekking Hezbollah-tunnels.

Sinds Israël het best bewaarde geheime wapen van Hezbollah - de grensoverschrijdende aanvalstunnels van Hezbollah - in 2018 heeft blootgelegd, is de noordelijke grens tussen Israël en Libanon relatief rustig geweest. Echter, lokale bewoners die in dorpen langs de noordelijke grens wonen, zeggen dat ze nog steeds te maken hebben met de dagelijkse angsten voor de volgende grensoverschrijdende aanval door de Iraanse handlangers in Libanon.

Bron: The Algemeiner - Sharon Wrobel

De Israëlische strijdkrachten aan de noordgrens zijn zeer waakzaam sinds in juli een Hezbollah-strijder werd gedood bij een luchtaanval in Syrië, die werd toegeschreven aan Israël, en sinds de leider van de terreurgroep, Hassan Nasrallah, heeft gezworen vergeldingsmaatregelen te zullen nemen. Het afgelopen jaar zijn er ook een aantal infiltratie-incidenten geweest, onder meer met werkloze Soedanese migranten die de grens van Libanon naar Israël overstaken op zoek naar werk, als gevolg van de aanhoudende Libanese economische crisis.

"Lokale bewoners leven in een constante spanning tussen een volledig normaal leven met boeren die hun land bewerken, kinderen die naar de kleuterschool gaan, en alert zijn op de dreiging en de angst dat er iets zal gebeuren, maar je weet niet wanneer," vertelde Sarit Zehavi, een gepensioneerde Lt. Col. van de Israël Defense Forces - die in Kfar Havradim bij de noordelijke grens woont, en Israëls veiligheidsuitdagingen langs de noordelijke bevelvoering bestudeert als hoofd van het Alma Research and Education Center - aan The Algemeiner. "Of Hezbollah nu winst haalt uit buitenlandse werknemers die de grens doorbreken of niet. Wat het laat zien is dat iemand kan oversteken en zelfs dorpen kan binnengaan, die een paar meter verwijderd zijn van het veiligheidshek aan de grens met Libanon."

"In één zo'n incident vond een inwoner van de grensplaats Shlomi een Soedanese migrant die zich achter hun huis had verstopt nadat hij de grens was overgestoken. De volgende gedachte is, als hij kan oversteken, wie kan dat dan nog meer en wat betekent dit over de pogingen van Hezbollah die vele levens in gevaar kunnen brengen?" voegde Zehavi eraan toe.

Gevraagd door The Algemeiner om het niveau van paraatheid van Israëls leger te beschrijven sinds de spanningen in juli, verzekerde Zehavi dat de IDF een verandering heeft ondergaan in de manier waarop de noordelijke grens wordt beveiligd.

"Vandaag heeft de IDF de mogelijkheid om flexibeler te zijn in de manier waarop ze langs de grens patrouilleren met het gebruik van tanks in plaats van gewone voertuigen om het risico voor soldaten te minimaliseren en hun levens te redden," voegde ze eraan toe.

Tijdens zijn rondreis langs de noordelijke grens van Israël met Libanon op dinsdag, waarschuwde de Israëlische minister van Defensie Benny Gantz dat "als Hezbollah de IDF en de Staat Israël uitdaagt - het zeer, zeer zware gevolgen zal ondervinden."

"De IDF is optimaal voorbereid langs het hele noordelijke commando en aan het Libanese front. We zijn ons bewust van de pogingen van Hezbollah om ons uit te dagen, we zijn klaar voor elke dreiging. Iran zit erachter, dat zijn regionale activiteiten voortzet, zoals steun aan Hezbollah en andere terroristische organisaties," zei Gantz.

Om bescherming te bieden tegen onmiddellijke dreigingen, werken de meeste woongemeenschappen langs de noordelijke grens met zogenaamde lokale snelle-reactie-eenheden, die vaak als eersten reageren en de IDF waarschuwen als ze verdachte grensactiviteiten horen of zien. De groepen van ten minste 10 plaatselijke bewoners worden door de IDF opgeleid en hebben wapens om de grens indien nodig te beveiligen en de bewoners te beschermen.

"Je weet niet of iemand die de grens oversteekt een terrorist, een migrant of een dier is, maar we moeten onze bewoners beschermen en we kunnen niet wachten tot de IDF komt. We nemen Nasrallah's dreigement zeer serieus," zei gepensioneerd IDF luitenant-kolonel Sorel Hershkovitz, die reserve dienst heeft langs de noordelijke grens en de gemeenschapsmanager is van Kibbutz Misgav-Am, gelegen dicht bij het Israëlisch-Libanese grenshek.

Hershkovitz - die met zijn gezin in Kibboets Hanita woont, die hij tot oktober 2020 beheerde - zei dat het snelle-reactie-team ook iedereen in hun gemeenschap kent en weet hoe ze bewoners kunnen lokaliseren en zich organiseren in geval van nood.

De IDF lanceerde in december 2018 "Operatie Noordelijk Schild" om de terreurtunnels van Hezbollah te vernietigen, en meldde na de voltooiing ervan dat er geen grensoverschrijdende tunnels meer waren vanuit Libanon naar Israël.

Veel bewoners van de leefgemeenschappen die aan de Israëlisch-Libanese grens zijn gelegen, hebben verhalen op verhalen over het horen van graafgeluiden onder hun huizen, die de IDF aanvankelijk niet serieus leek te nemen.

"Het was alsof je in die tijd in een luchtbel leefde, terwijl je lawaai hoorde dat van onder de grond kwam. We hadden het er allemaal over," zei Yaniv Noema, een student die in de noordelijke grensstad Kiryat Shmona woonde, die tijdens de Tweede Libanonoorlog van 2006 zijn deel van de raketbeschietingen onderging. "We hingen met vrienden koffie te drinken in Metula [Israëls noordelijkste stad], waar we dwars door Libanon heen konden kijken, hoe de mensen wonen, hun huizen, het leek allemaal vredig, terwijl ze ondergronds aan het graven waren."

Tot op de dag van vandaag vrezen sommige van dezelfde bewoners, die het lawaai van de boringen hadden gehoord, dat er mogelijk meer tunnels zouden kunnen zijn, aldus Alma's Zehavi.

De Algemeiner kreeg een zeldzaam inzicht in de ondergrondse Ramya Hezbollah tunnel op de eerste noordelijke grens excursie gehouden sinds de uitbraak van het coronavirus, die onlangs werd georganiseerd door het Israëlische Ministerie van Strategische Zaken. Ramya is een van de zes Hezbollah-tunnels die in de loop van een aantal jaren werden gebouwd als onderdeel van een project om de Kibbutzim langs de grens over te nemen. Hij strekt zich uit over bijna een mijl (1,6 km) en is ongeveer 262 voet (80 meter) diep, en was reeds Israëlisch grondgebied binnengedrongen voordat hij door de IDF werd blootgelegd.

"Telkens wanneer ik nu de Hezbollah-tunnel bezoek, is het geen prettig gezicht en sta ik telkens weer versteld van de diepgang en de diepgewortelde haat van de vijand aan de andere kant," zei Zehavi.

"Wonen in de dorpsgemeenschappen langs de grens is als zitten op een kruitvat dat wacht om aangestoken te worden," zei Hershkovitz uit Hanita. "Dat is niet wat ons zal breken. We wonen hier al vele jaren. We zijn eraan gewend en we zullen hier niet weggaan."


Hanita was een van de eerste Joodse gemeenschappen in West-Galilea, opgericht als onderdeel van het "Toren en Stockade" project, geleid door de Haganah-beweging tijdens de Arabische Opstand in de jaren 1930 als reactie op de Arabische rellen tegen Joodse gemeenschappen.


*****************************
ENGLISH::

An Israeli soldier stands in a Hezbollah tunnel that crosses from Lebanon to Israel, on the border between Israel and Lebanon in northern Israel, on May 29, 2019. Photo: Basel Awidat/Flash90

‘Sitting on a Powder Keg’: Residents of Israel’s North Warily Eye Border, Years After Hezbollah Tunnels Thwarted.

Since Israel exposed Hezbollah’s best kept secret weapon – the Hezbollah cross-border attack tunnels – in 2018, the northern border between Israel and Lebanon has been relatively quiet. However, local residents living in communities along the northern border say they are still facing the day-to-day fears of the next cross-border attack by Iran’s proxy in Lebanon.

Source: The Algemeinerr - Sharon Wrobel

Israeli military forces on the northern border have been on high alert since a Hezbollah fighter was killed in July in an air strike in Syria, which was attributed to Israel, and with the terrorist group’s leader Hassan Nasrallah vowing retaliation. Over the past year, there have also been a series of infiltration incidents involving, among others, jobless Sudanese migrants moving across the border from Lebanon into Israel in search of work due to the ongoing Lebanese economic crisis.

“Local residents are living in a constant contradiction between completely normative lives with farmers cultivating their land, children going to kindergarten and being alert to the threat and fear that something will happen, but you don’t know when,” Sarit Zehavi, a retired Israel Defense Forces Lt. Col. — who lives in Kfar Havradim near the northern border, and studies Israel’s security challenges along the northern command as head of the Alma Research and Education Center — told The Algemeiner. “Whether or not Hezbollah gains profit from foreign workers breaching the border, what it shows is that someone can cross and even enter communities, which are a few feet away from the border security fence with Lebanon.”

“In one such incident, a resident of the Shlomi border town found a Sudanese migrant hiding behind their house after crossing the border. The next thought is, if he can cross, who else can and what does this mean about Hezbollah’s attempts that could put many lives in danger?” Zehavi added.

Asked by The Algemeiner to describe the level of readiness by Israel’s military since the July tension, Zehavi assured that the IDF has undergone a change in the way the northern border is secured.

“Today the IDF has the capability of being more flexible in the way they patrol along the border with the usage of tanks versus regular vehicles to minimize the risk to soldiers and save their lives,” she added.

Touring Israel’s northern border with Lebanon on Tuesday, Israel Defense Minister Benny Gantz warned that “if Hezbollah challenges the IDF and the State of Israel — it will suffer very, very heavy consequences.”

“The IDF is ideally prepared along the entire northern command and on the Lebanese front. We are aware of Hezbollah’s attempts to challenge us, we are ready for any threat. Iran is behind them, which continues its regional activities, such as support for Hezbollah and other terrorist organizations,” Gantz said.

To protect from immediate threats, most communities along the northern border operate so-called local quick reaction squads, which are often the first to react and alert the IDF if they hear or see any suspicious border activity. The groups of at least 10 local residents are trained by the IDF and have arms to secure the border if necessary and to protect residents.

“You don’t know if someone who is crossing the border is a terrorist, a migrant or an animal but we need to protect our residents and we can’t wait for the IDF to arrive. We are taking Nasrallah’s threat very seriously,” said retired IDF Lieutenant Colonel Sorel Hershkovitz, who is on reserve duty along the northern border and is the community manager of Kibbutz Misgav-Am, located close to the Israeli-Lebanese border fence.

Hershkovitz — who lives with his family in Kibbutz Hanita, which he managed until October 2020 — said that the quick reaction squad is also familiar with everyone in their community and knows how to locate residents and organize them in cases of emergency.

The IDF launched “Operation Northern Shield” in December 2018 to destroy the Hezbollah terror tunnels, and following its completion reported that there were no longer any cross-border tunnels from Lebanon into Israel.

Many residents of the communities that sit on the Israeli-Lebanese border have stories upon stories about hearing digging noises below their houses, which the IDF initially didn’t appear to take seriously.

“It was like living in a bubble at the time while you could hear noise coming from underground. We were all talking about it,” said Yaniv Noema, a student who lived in the northern border town of Kiryat Shmona, which took its share of rocket fire during the 2006 Second Lebanon War. “We would hang out with friends having a coffee in Metula [Israel’s northernmost town] where we could see right across into Lebanon, how people live, their houses, it all seemed peaceful, while underground they were digging.”

Still today, some of the same residents who had been hearing the noise of the drilling fear that conceivably there could be more tunnels, according to Alma’s Zehavi.

The Algemeiner got a rare insight into the Ramya Hezbollah underground tunnel on the first northern border field trip held since the outbreak of the coronavirus, which was organized recently by Israel’s Strategic Affairs Ministry. Ramya is one of six Hezbollah tunnels that were built over a number of years as part of a project to take over the Kibbutzim along the border. It stretches along nearly one mile and is around 262 feet deep, and had already crossed into Israeli territory before it was uncovered by the IDF.

“Now whenever I visit the Hezbollah tunnel, it is not an easy sight and I am astonished time and time again by its depth and the deep hate of the enemy on the other side,” Zehavi said.

“To live in the communities along the border is like sitting on a powder keg which is waiting to be lit,” said Hershkovitz from Hanita. “That is not what is going to break us. We have lived here for many years. We are used to it and we won’t move from here.”


Hanita was one of the first Jewish communities in the Western Galilee, established as part of the “Tower and Stockade” project, led by the Haganah movement during the Arab Revolt in the 1930s in response to the Arab riots against Jewish communities.